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歪打正着的偶然科学发现

歪打正着的偶然科学发现

  Serendipity这个词的中文含义很难表达。它来自英国作家H. Walpole的小说“The Three Princes of Serendip”(Serendip三王子的故事),原来指碰巧发现珍宝的运气。其一般含义是,发现并非有意寻求的好东西之能力。视不同场合,这个词也许可以译作“歪打正着”、“偶然发现”、“意外发现”、“捕捉意外良机的本领”,等等。科学史上的许多科学发现似乎纯属意外,都是科学家凭借这种特殊能力而妙手偶得的。

  青霉素的发现便是这样一例。1945年,在哈佛大学的毕业典礼上,刚刚获得哈佛名誉讲师称号的英国细菌学家、青霉素的发现者亚历山大.弗莱明爵士向两万五千名毕业生发表演讲。他说,1928年的那一天,“我并没有打算让产黄青霉孢子掉在我的培养基上,但是我一看见培养基上出现的变化,就丝毫不怀疑,非同寻常的事就要发生了。……那块霉菌也可能掉在其他培养基盘子上,那么就不会有明显的变化,从而引起特别的直接关注”。他对哈佛学子谆谆嘱咐说,“千万、千万不要忽视非同寻常的现象或事件。也许它只是一桩虚假警报,一无用处。但是,从另一方面说,它也可能是命运向你提供的导致重大进展的线索”。他还说,“头脑的准备不足,就看不见伸向您的机会之手”。单单靠好奇心还产生不了新知识,单单靠运气也产生不了新知识。重大新知识的发现取决于一丝不苟的工作和有准备的头脑之想象。

  微软的清晰字体(ClearType)软件之诞生也要归功于微软的科研人员格里戈.希奇科克的Seredipity90年代末期的一天,他打开Micrisoft Paint程序,随便敲了几个字母,显示在一个低分辨度的显示屏上。当时他正在试验一个他写的能使液晶显示器(LCD)上的文字更清楚的软件代码。第一次试验失败了,字符都是反转图像,就像照相底片似的。他又鼓捣了一会儿,再试了一次,结果使他大吃一惊,字符的清晰度突然好得令人难以置信。大功告成,再后面的工作就属于进一步完善了。

  近年来,我国第四军医大学的神经科学研究已经可以说是一枝独秀,其带头人之一就是中科院院士鞠躬教授。他的Seredipity嗅觉也是非常灵的。一次实验中,一位学生偶然发现在猴的脑下垂体前叶有一些含P物质的神经纤维。半个世纪以来,神经科学界一直认为脑下垂体前叶只受体液调节而无直接神经调节。鞠躬教授敏锐地感觉到,深入地研究可能会导致一个根本概念的转变。于是,他带领研究组从各个角度进行研究,终于证实哺乳动物垂体前叶可以直接受神经支配,提出了脑下垂体前叶受神经、体液双重调节新观点。这个观点修正了国际上50年来一直认为脑垂体前叶只受体液调节的理论。

  到目前为止,Serendipity是个可望而不可求的东西,因为没法研究逼近它。可是,葡萄牙维索高等技术学校计算机系的何塞.康波斯不信这个邪。他的硕士论文题目就是“基于知识的系统和Serendipity”。他认为,尽管不能用编程方法来获得Serendipity,但是用计算机去搜索信息,以启发可能导致Serendipity的思路,则是完全可能的。他设计了这样一个搜索网络信息的智能代理软件系统,感兴趣者可查看http://max.ipv.pt

法国大科学家巴斯德说,“机遇垂青有准备的头脑”。科学发现的矿藏并没有枯竭,仍在等待拥有Serendipity的科研人员去挖宝。

 


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